Jul 12, 2021 12:00 PM


Actualizado el 8 de julio de 2021, con los últimos avances en la investigación de variantes.

En todo el mundo están apareciendo diferentes versiones, o variantes, del virus que causa el COVID-19 (SARS-CoV-2). Aunque suene alarmante, los virus siempre cambian mediante mutaciones. Mientras los científicos trabajan para aprender más sobre estas variantes y cómo pueden afectar a los Estados Unidos, Stephen Goldstein, PhD, investigador postdoctoral asociado en el Departamento de Genética Humana de la Universidad de Utah, comparte información sobre lo que se sabe actualmente. 

Cómo surgen las variantes de los virus

Todos los virus mutan

Cada vez que un virus se replica, se producen errores (mutaciones) en su material genético. Esto es normal y así es como surgen las variantes. Por lo general, los cambios no tienen ningún impacto o son perjudiciales para el virus. Pero de vez en cuando, hay cambios que le dan una ventaja al virus. Esto es lo que ha ocurrido con las variantes del SARS-CoV-2 que nos preocupan.

Los científicos están estudiando de cerca estas variantes para determinar si se propagan más fácilmente. También están investigando la eficacia de las vacunas actuales contra las variantes y si las personas que ya han padecido el COVID-19 podrían infectarse con las variantes. Hasta ahora, los estudios sugieren que las vacunas actuales funcionan con estas variantes.

Tipos de variantes de COVID-19

Se han identificado varias variantes del virus SARS-CoV-2 en todo el mundo. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) han identificado cuatro variantes preocupantes en Estados Unidos. Según los CDC, estas variantes parecen propagarse más fácil y rápidamente que otras. Cada variante surgió de forma independiente y todas tienen mutaciones únicas, así como mutaciones en común.

Variante del Reino Unido (Alpha)

  • Surgió con un gran número de mutaciones en el Reino Unido en septiembre de 2020 y se detectó en Estados Unidos en diciembre de 2020.
  • La variante es ~ 50% más transmisible que el virus original del SARS-CoV-2 y se asocia con un mayor riesgo de hospitalización y muerte.
  • Los nuevos casos debidos a esta variante están disminuyendo en Estados Unidos.

Variante de Sudáfrica (Beta)

  • Surgió de forma independiente en Sudáfrica en diciembre de 2020 y se detectó en Estados Unidos en enero de 2021.
  • Se propaga más rápidamente que la variante SARS-CoV-2
  • La mayoría de las vacunas muestran una modesta reducción de la eficacia contra esta variante
  • No hay pruebas de que cause una enfermedad más grave o aumente el riesgo de muerte.
  • Se han encontrado muy pocos casos de la variante en los EE.UU.

Variante de Brasil (Gamma)

  • Apareció por primera vez en Brasil en noviembre de 2020 y se detectó en Estados Unidos a finales de enero de 2021.
  • Comparte algunas mutaciones críticas con Beta.
  • Es más susceptible a los anticuerpos que Beta.
  • Se propaga más rápidamente que el SARS-CoV-2 original, no variante.
  • Sigue siendo poco frecuente en los Estados Unidos, aunque los casos han aumentado constantemente.

Variante de la India (Delta)

  • Se identificó por primera vez en diciembre de 2020 en la India durante una ola que causó más de 30 millones de infecciones y 400.000 muertes.
  • La variante se detectó por primera vez en los Estados Unidos en marzo de 2021 y ahora se reconoce como la variante dominante en los Estados Unidos, así como en el Reino Unido.
  • Se cree que es un 50% más transmisible que la variante Alfa (que era un 50% más transmisible que el SARS-CoV-2 original, no variante).
  • Aunque algunos informes afirman que causa una enfermedad más grave, es necesario realizar más investigaciones para verificar este efecto.
  • Debido a la variante Delta, los casos de COVID-19 y las hospitalizaciones han aumentado en los Estados Unidos.
  • Una dosis de una vacuna de dos dosis sólo es parcialmente eficaz contra esta variante.
  • La vacunación completa (que se consigue cuando han pasado al menos dos semanas desde la última dosis de la vacuna) sigue siendo muy eficaz tanto contra la infección sintomática como contra la enfermedad grave y la hospitalización.
  • La propagación de esta variante puede sobrecargar los sistemas de atención sanitaria en las regiones donde las tasas de vacunación son bajas.

Cómo se descubren las variants

Las variantes se descubren tomando una muestra de un paciente infectado, extrayendo el material genético del virus que se encuentra en la muestra y utilizando un equipo de secuenciación para leer el código genético. Así es como los laboratorios de pruebas del Reino Unido encontraron la variante Alpha de ese país. Goldstein describe el programa británico de secuenciación del genoma viral como el mejor del mundo. Programas como éste también controlan la propagación de las variantes dentro de la población.

Impacto potencial en los sistemas sanitarios

Cuando una variante es más transmisible, podría afectar a más personas al aumentar rápidamente el número de casos de coronavirus y de hospitalizaciones. Esto podría sobrecargar los sistemas sanitarios y, en última instancia, afectar la calidad de la atención médica.

Por eso, "un virus que es más contagioso pero no causa una enfermedad más grave es peor que un virus que no es más contagioso pero sí causa una enfermedad más grave", afirma Goldstein.

Cómo protegerse contra las variantes de COVID-19

La mejor manera de evitar infectarse con las nuevas variantes es vacunarse. Mientras los científicos siguen estudiando la eficacia de las vacunas contra estas variantes, se considera que las vacunas contra el COVID-19 son el mejor método para protegerse y evitar enfermedades graves, hospitalizaciones y la muerte a causa del COVID-19.

Con la aparición de más variantes transmisibles, es importante que las personas no vacunadas sigan practicando medidas de seguridad. Esto significa seguir los protocolos de seguridad de la COVID-19, como usar una mascarilla en lugares públicos, distanciarse físicamente, lavarse las manos con frecuencia y quedarse en casa cuando se esté enfermo. Las personas totalmente vacunadas también deben considerar la posibilidad de seguir las mismas intervenciones cuando se encuentren en espacios cerrados y concurridos en regiones del país que se sabe que tienen tasas altas de COVID-19.

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