Pancreatic Cancer

pancreas and bile ductsPancreatic cancer is a disease in which malignant (cancer) cells form in the tissues of the pancreas.

The pancreas is a gland about 6 inches long that is shaped like a thin pear lying on its side. The wider end of the pancreas is called the head, the middle section is called the body, and the narrow end is called the tail. The pancreas lies between the stomach and the spine.

The pancreas has two main jobs in the body:

  • To make juices that help digest (break down) food.
  • To make hormones, such as insulin and glucagon, that help control blood sugar levels. Both of these hormones help the body use and store the energy it gets from food.

The digestive juices are made by exocrine pancreas cells and the hormones are made by endocrine pancreas cells. About 95% of pancreatic cancers begin in exocrine cells. This information is about exocrine pancreatic cancer. Find information about pancreatic neuroendocrine tumors from the National Cancer Institute.

Risk Factors
Screening and Diagnosis

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Risk Factors

Anything that increases your risk of getting a disease is called a risk factor. Having a risk factor does not mean that you will get cancer; not having risk factors doesn’t mean that you will not get cancer. Talk with your doctor if you think you may be at risk.

Risk factors for pancreatic cancer include the following:

  • Smoking.
  • Being very overweight.
  • Having a personal history of diabetes or chronic pancreatitis.
  • Having a family history of pancreatic cancer or pancreatitis.
  • Having certain hereditary conditions, such as:
    • Multiple endocrine neoplasia type 1 (MEN1) syndrome.
    • Hereditary nonpolyposis colon cancer (HNPCC; Lynch syndrome).
    • von Hippel-Lindau syndrome.
    • Peutz-Jeghers syndrome.
    • Hereditary breast and ovarian cancer syndrome.
    • Familial atypical multiple mole melanoma (FAMMM) syndrome.
For more information about hereditary conditions that raise a person's cancer risk, visit the Family Cancer Assessment Clinic.


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Pancreatic cancer may not cause early signs or symptoms. Signs and symptoms may be caused by pancreatic cancer or by other conditions. Check with your doctor if you have any of the following problems:

  • Jaundice (yellowing of the skin and whites of the eyes).
  • Light-colored stools.
  • Dark urine.
  • Pain in the upper or middle abdomen and back.
  • Weight loss for no known reason.
  • Loss of appetite.
  • Feeling very tired.


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Screening and Diagnosis

Pancreatic cancer is difficult to detect and diagnose for the following reasons:

  • There aren’t any noticeable signs or symptoms in the early stages of pancreatic cancer.
  • The signs of pancreatic cancer, when present, are like the signs of many other illnesses.
  • The pancreas is hidden behind other organs such as the stomach, small intestine, liver, gallbladder, spleen, and bile ducts.

Pancreatic cancer is usually diagnosed with tests and procedures that make pictures of the pancreas and the area around it. The process used to find out if cancer cells have spread within and around the pancreas is called staging. Tests and procedures to detect, diagnose, and stage pancreatic cancer are usually done at the same time. In order to plan treatment, it is important to know the stage of the disease and whether or not the pancreatic cancer can be removed by surgery.

The following tests and procedures may be used:

  • Physical exam and history: An exam of the body to check general signs of health, including checking for signs of disease, such as lumps or anything else that seems unusual. A history of the patient’s health habits and past illnesses and treatments will also be taken.
  • Blood chemistry studies: A procedure in which a blood sample is checked to measure the amounts of certain substances, such as bilirubin, released into the blood by organs and tissues in the body. An unusual (higher or lower than normal) amount of a substance can be a sign of disease in the organ or tissue that makes it.
  • Tumor marker test: A procedure in which a sample of blood, urine, or tissue is checked to measure the amounts of certain substances, such as CA 19-9, and carcinoembryonic antigen (CEA), made by organs, tissues, or tumor cells in the body. Certain substances are linked to specific types of cancer when found in increased levels in the body. These are called tumor markers.
  • MRI (magnetic resonance imaging): A procedure that uses a magnet, radio waves, and a computer to make a series of detailed pictures of areas inside the body. This procedure is also called nuclear magnetic resonance imaging (NMRI).
  • CT scan (CAT scan): A procedure that makes a series of detailed pictures of areas inside the body, taken from different angles. The pictures are made by a computer linked to an x-ray machine. A dye may be injected into a vein or swallowed to help the organs or tissues show up more clearly. This procedure is also called computed tomography, computerized tomography, or computerized axial tomography. A spiral or helical CT scan makes a series of very detailed pictures of areas inside the body using an x-ray machine that scans the body in a spiral path.
  • PET scan (positron emission tomography scan): A procedure to find malignant tumor cells in the body. A small amount of radionuclide glucose (sugar) is injected into a vein. The PET scanner rotates around the body and makes a picture of where glucose is being used in the body. Malignant tumor cells show up brighter in the picture because they are more active and take up more glucose than normal cells do. A PET scan and CT scan may be done at the same time. This is called a PET-CT.
  • Abdominal ultrasound: An ultrasound exam used to make pictures of the inside of the abdomen. The ultrasound transducer is pressed against the skin of the abdomen and directs high-energy sound waves (ultrasound) into the abdomen. The sound waves bounce off the internal tissues and organs and make echoes. The transducer receives the echoes and sends them to a computer, which uses the echoes to make pictures called sonograms. The picture can be printed to be looked at later.
  • Endoscopic ultrasound (EUS): A procedure in which an endoscope is inserted into the body, usually through the mouth or rectum. An endoscope is a thin, tube-like instrument with a light and a lens for viewing. A probe at the end of the endoscope is used to bounce high-energy sound waves (ultrasound) off internal tissues or organs and make echoes. The echoes form a picture of body tissues called a sonogram. This procedure is also called endosonography.
  • Endoscopic retrograde cholangiopancreatography (ERCP): A procedure used to x-ray the ducts (tubes) that carry bile from the liver to the gallbladder and from the gallbladder to the small intestine. Sometimes pancreatic cancer causes these ducts to narrow and block or slow the flow of bile, causing jaundice. An endoscope (a thin, lighted tube) is passed through the mouth, esophagus, and stomach into the first part of the small intestine. A catheter (a smaller tube) is then inserted through the endoscope into the pancreatic ducts. A dye is injected through the catheter into the ducts and an x-ray is taken. If the ducts are blocked by a tumor, a fine tube may be inserted into the duct to unblock it. This tube (or stent) may be left in place to keep the duct open. Tissue samples may also be taken.
  • Percutaneous transhepatic cholangiography (PTC): A procedure used to x-ray the liver and bile ducts. A thin needle is inserted through the skin below the ribs and into the liver. Dye is injected into the liver or bile ducts and an x-ray is taken. If a blockage is found, a thin, flexible tube called a stent is sometimes left in the liver to drain bile into the small intestine or a collection bag outside the body. This test is done only if ERCP cannot be done.
  • Laparoscopy: A surgical procedure to look at the organs inside the abdomen to check for signs of disease. Small incisions (cuts) are made in the wall of the abdomen and a laparoscope (a thin, lighted tube) is inserted into one of the incisions. The laparoscope may have an ultrasound probe at the end in order to bounce high-energy sound waves off internal organs, such as the pancreas. This is called laparoscopic ultrasound. Other instruments may be inserted through the same or other incisions to perform procedures such as taking tissue samples from the pancreas or a sample of fluid from the abdomen to check for cancer.
  • Biopsy: The removal of cells or tissues so they can be viewed under a microscope by a pathologist to check for signs of cancer. There are several ways to do a biopsy for pancreatic cancer. A fine needle or a core needle may be inserted into the pancreas during an x-ray or ultrasound to remove cells. Tissue may also be removed during a laparoscopy.


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Tests and procedures to stage pancreatic cancer are usually done at the same time as diagnosis. The process used to find out if cancer has spread within the pancreas or to other parts of the body is called staging. The information gathered from the staging process determines the stage of the disease. It is important to know the stage of the disease in order to plan treatment. The results of some of the tests used to diagnose pancreatic cancer are often also used to stage the disease.

There are three ways cancer can spread through the body. Cancer can spread through tissue, the lymph system, and the blood:

  • Tissue. The cancer spreads from where it began by growing into nearby areas.
  • Lymph system. The cancer spreads from where it began by getting into the lymph system. The cancer travels through the lymph vessels to other parts of the body.
  • Blood. The cancer spreads from where it began by getting into the blood. The cancer travels through the blood vessels to other parts of the body.

Cancer may spread from where it began to other parts of the body. When cancer spreads to another part of the body, it is called metastasis. Cancer cells break away from where they began (the primary tumor) and travel through the lymph system or blood.

  • Lymph system. The cancer gets into the lymph system, travels through the lymph vessels, and forms a tumor (metastatic tumor) in another part of the body.
  • Blood. The cancer gets into the blood, travels through the blood vessels, and forms a tumor (metastatic tumor) in another part of the body.

The metastatic tumor is the same type of cancer as the primary tumor. For example, if pancreatic cancer spreads to the liver, the cancer cells in the liver are actually pancreatic cancer cells. The disease is metastatic pancreatic cancer, not liver cancer.

The following stages are used for pancreatic cancer:

Stage 0 (Carcinoma in Situ)

In stage 0, abnormal cells are found in the lining of the pancreas. These abnormal cells may become cancer and spread into nearby normal tissue. Stage 0 is also called carcinoma in situ.

Stage I

In stage I, cancer has formed and is found in the pancreas only. Stage I is divided into stage IA and stage IB, based on the size of the tumor.

  • Stage IA: The tumor is 2 centimeters or smaller.
  • Stage IB: The tumor is larger than 2 centimeters.

Stage II

In stage II, cancer may have spread to nearby tissue and organs, and may have spread to lymph nodes near the pancreas. Stage II is divided into stage IIA and stage IIB, based on where the cancer has spread.

  • Stage IIA: Cancer has spread to nearby tissue and organs but has not spread to nearby lymph nodes.
  • Stage IIB: Cancer has spread to nearby lymph nodes and may have spread to nearby tissue and organs.

Stage III

In stage III, cancer has spread to the major blood vessels near the pancreas and may have spread to nearby lymph nodes.

Stage IV

In stage IV, cancer may be of any size and has spread to distant organs, such as the liver, lung, and peritoneal cavity. It may have also spread to organs and tissues near the pancreas or to lymph nodes.


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At Huntsman Cancer Institute, pancreatic cancer is treated by a team of specialists, including gastroenterologists (doctors who specialize in diseases of the digestive system), surgeons, medical oncologists, radiation oncologists, nurses, social workers, dietitians, and other professionals.

Different types of treatment are available for patients with pancreatic cancer. Some treatments are standard (the currently used treatment), and some are being tested in clinical trials. A treatment clinical trial is a research study meant to help improve current treatments or obtain information on new treatments for patients with cancer. When clinical trials show that a new treatment is better than the standard treatment, the new treatment may become the standard treatment. Patients may want to think about taking part in a clinical trial. Some clinical trials are open only to patients who have not started treatment.

Five types of standard treatment are used:

New treatments are being tested in clinical trials.


One of the following types of surgery may be used to take out the tumor:

  • Whipple procedure: A surgical procedure in which the head of the pancreas, the gallbladder, part of the stomach, part of the small intestine, and the bile duct are removed. Enough of the pancreas is left to produce digestive juices and insulin.
  • Total pancreatectomy: This operation removes the whole pancreas, part of the stomach, part of the small intestine, the common bile duct, the gallbladder, the spleen, and nearby lymph nodes.
  • Distal pancreatectomy: The body and the tail of the pancreas and usually the spleen are removed.

If the cancer has spread and cannot be removed, the following types of palliative surgery may be done to relieve symptoms and improve quality of life:

  • Surgical biliary bypass: If cancer is blocking the small intestine and bile is building up in the gallbladder, a biliary bypass may be done. During this operation, the doctor will cut the gallbladder or bile duct and sew it to the small intestine to create a new pathway around the blocked area.
  • Endoscopic stent placement: If the tumor is blocking the bile duct, surgery may be done to put in a stent (a thin tube) to drain bile that has built up in the area. The doctor may place the stent through a catheter that drains to the outside of the body or the stent may go around the blocked area and drain the bile into the small intestine.
  • Gastric bypass: If the tumor is blocking the flow of food from the stomach, the stomach may be sewn directly to the small intestine so the patient can continue to eat normally.

Radiation therapy

Radiation therapy is a cancer treatment that uses high-energy x-rays or other types of radiation to kill cancer cells or keep them from growing. There are two types of radiation therapy. External radiation therapy uses a machine outside the body to send radiation toward the cancer. Internal radiation therapy uses a radioactive substance sealed in needles, seeds, wires, or catheters that are placed directly into or near the cancer. The way the radiation therapy is given depends on the type and stage of the cancer being treated.


Chemotherapy is a cancer treatment that uses drugs to stop the growth of cancer cells, either by killing the cells or by stopping them from dividing. When chemotherapy is taken by mouth or injected into a vein or muscle, the drugs enter the bloodstream and can reach cancer cells throughout the body (systemic chemotherapy). When chemotherapy is placed directly into the cerebrospinal fluid, an organ, or a body cavity such as the abdomen, the drugs mainly affect cancer cells in those areas (regional chemotherapy). Combination chemotherapy is treatment using more than one anticancer drug. The way the chemotherapy is given depends on the type and stage of the cancer being treated. Learn more about this treatment in our Introduction to Chemotherapy video:


Chemoradiation therapy

Chemoradiation therapy combines chemotherapy and radiation therapy to increase the effects of both.

Targeted therapy

Targeted therapy is a type of treatment that uses drugs or other substances to identify and attack specific cancer cells without harming normal cells. Tyrosine kinase inhibitors (TKIs) are targeted therapy drugs that block signals needed for tumors to grow. Erlotinib is a type of TKI used to treat pancreatic cancer.

Clinical trials

New types of treatment are being tested in clinical trials. This section describes treatments that are being studied in clinical trials. It may not mention every new treatment being studied. For more information, visit HCI's clinical trials website.

Biologic therapy uses the patient’s immune system to fight cancer. Substances made by the body or made in a laboratory are used to boost, direct, or restore the body’s natural defenses against cancer. This type of cancer treatment is also called biotherapy or immunotherapy.

There are treatments for pain caused by pancreatic cancer. Pain can occur when the tumor presses on nerves or other organs near the pancreas. When pain medicine is not enough, there are treatments that act on nerves in the abdomen to relieve the pain. The doctor may inject medicine into the area around affected nerves or may cut the nerves to block the feeling of pain. Radiation therapy with or without chemotherapy can also help relieve pain by shrinking the tumor. Visit HCI's Supportive Oncology and Survivorship clinic for more information about pain management.

Patients with pancreatic cancer have special nutritional needs. Surgery to remove the pancreas may affect its ability to make pancreatic enzymes that help to digest food. As a result, patients may have problems digesting food and absorbing nutrients into the body. To prevent malnutrition, the doctor may prescribe medicines that replace these enzymes. Visit HCI's Nutrition Care Services for more information.


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When you or someone you love is diagnosed with cancer, concerns about treatments and managing side effects, hospital stays, and medical bills are common. You may also worry about caring for your family, employment, or how to continue normal daily activities.

Here's where you can go for support:

  • Your health care team can answer your questions and talk to you about your concerns. They can help you with any side effects and keep you informed of all your treatments, test results, and future doctor visits.
  • The G. Mitchell Morris Cancer Learning Center has hundreds of free brochures and more than 3,000 books, DVDs, and CDs available for checkout. You can browse the library, perform Internet research, or talk with a cancer information specialist.
  • Our Patient and Family Support Services professionals offer HCI patients and their families emotional support and resources for coping with cancer and its impact on daily life.
  • The Linda B. and Robert B. Wiggins Wellness and Integrative Health Center offers support groups, classes, and activities aimed to increase the quality of life and well-being of HCI patients and their families.


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Adapted from the National Cancer Institute's Physician Data Query (PDQ®) Cancer Information Summaries
This page last updated December 2016

El cáncer de páncreas es una enfermedad en la que se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos de páncreas.

El páncreas es una glándula de aproximadamente seis pulgadas de largo con forma de pera delgada descansando de costado. El extremo más ancho del páncreas se llama cabeza, la sección media se llama cuerpo y el extremo delgado se llama cola. El páncreas se ubica entre el estómago y la columna vertebral.

El páncreas cumple dos funciones principales en el cuerpo:

  • Produce jugos que ayudan en la digestión (descomposición) de los alimentos.
  • Elabora hormonas, como la insulina y el glucagón, que ayudan a controlar las concentraciones de azúcar en la sangre. Ambas hormonas ayudan al cuerpo a utilizar y almacenar la energía que se obtiene de los alimentos.

Las células exocrinas del páncreas elaboran los jugos digestivos y las células endocrinas del páncreas elaboran las hormonas. Aproximadamente 95% de los cánceres de páncreas comienzan en las células exocrinas. El presente información trata sobre el cáncer de páncreas exocrino.

Factores de Riesgo
Detección y Diagnóstico

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Factores de Riesgo

Cualquier cosa que aumenta el riesgo de presentar una enfermedad se llama factor de riesgo. Tener un factor de riesgo no significa que se va a tener cáncer; no tener un factor de riesgo no significa que no se va a tener cáncer. Consultar con su médico si piensa que está en riesgo.

Los factores de riesgo del cáncer de páncreas incluyen los siguientes aspectos:

  • Fumar.
  • Tener mucho sobrepeso.
  • Tener antecedentes personales de diabetes o pancreatitis crónica.
  • Tener antecedentes familiares de cáncer de páncreas o pancreatitis.
  • Presentar ciertas afecciones hereditarias, como:
    • Síndrome de neoplasia endocrina múltiple tipo 1 (MEN1).
    • Cáncer de colon sin poliposis hereditario (CCSPH; síndrome de Lynch).
    • Síndrome de von Hippel-Lindau.
    • Síndrome de Peutz-Jeghers .
    • Síndrome de cáncer de mama y ovario hereditario.
    • Síndrome de melanoma familiar atípico con molas múltiples (FAMMM).


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Estos y otros síntomas los puede ocasionar el cáncer de páncreas. En los estadios iniciales del cáncer de páncreas, podría no haber síntomas, u otras afecciones podrían causar los mismos síntomas.

Consultar con su médico si presenta alguno de los siguientes problemas:

  • Ictericia (coloración amarillenta de la piel y el blanco de los ojos).
  • Materia fecal de color pálido.
  • Orina de color oscuro.
  • Dolor en la parte superior o media del abdomen y la espalda.
  • Pérdida de peso sin razón conocida.
  • Pérdida de apetito.
  • Sensación de mucho cansancio.


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Detección y Diagnóstico

El cáncer de páncreas es difícil de detectar y diagnosticar por las siguientes razones:

  • No hay signos o síntomas perceptibles en los estadios iniciales del cáncer de páncreas.
  • Los signos de cáncer de páncreas, cuando se presentan, son similares a los signos de muchas otras enfermedades.
  • El páncreas está oculto detrás de otros órganos como el estómago, el intestino delgado, el hígado, la vesícula biliar, el bazo y los conductos biliares.

Para detectar (encontrar), diagnosticar y estadificar el cáncer de páncreas, se utilizan pruebas que examinan el páncreas.

El diagnóstico del cáncer de páncreas generalmente se realiza mediante pruebas y procedimientos que crean imágenes del páncreas y el área que lo rodea. El proceso utilizado para determinar si las células cancerosas se diseminaron dentro y en torno al páncreas se llama estadificación. Las pruebas y los procedimientos para detectar, diagnosticar y estadificar el cáncer de páncreas habitualmente se realizan al mismo tiempo. Es importante conocer el estadio de la enfermedad y determinar si el cáncer de páncreas se puede extirpar por medio de cirugía a fin de planificar el tratamiento. Se pueden utilizar las siguientes pruebas y procedimientos:

  • Examen físico y antecedentes: examen del cuerpo para revisar los signos generales de salud, incluso determinar si hay signos de enfermedad, como masas o cualquier otra cosa que no parezca habitual. También se anotan los antecedentes de los hábitos de salud, y las enfermedades y los tratamientos anteriores del paciente.
  • Estudios químicos de la sangre: procedimiento por el cual se examina una muestra de sangre para medir las cantidades de ciertas sustancias, como la bilirrubina, que los órganos y tejidos del cuerpo liberan en la sangre. Una cantidad anormal (mayor o menor de la normal) de una sustancia puede ser signo de enfermedad en el órgano o el tejido que la elabora.
  • Prueba de marcadores tumorales: procedimiento en el que se analiza una muestra de sangre, orina o tejido para medir las cantidades de ciertas sustancias, como la CA 19-9 y el antígeno carcinoembrionario (ACE) elaboradas por los órganos, tejidos o células tumorales del cuerpo. Ciertas sustancias se vinculan con tipos de cáncer específicos cuando se encuentran en concentraciones más altas en el cuerpo. Estas se llaman marcadores tumorales.
  • IRM (imágenes por resonancia magnética): procedimiento para el que se usa un imán, ondas de radio y una computadora para crear imágenes detalladas de áreas internas del cuerpo. Este procedimiento también se llama imágenes por resonancia magnética nuclear (IRMN).
  • Exploración por TC (exploración por TAC): procedimiento mediante el cual se toma una serie de imágenes detalladas del interior del cuerpo, desde ángulos diferentes. Las imágenes son creadas por una computadora conectada a una máquina de rayos X. Se puede inyectar un tinte en una vena o ingerirse a fin de que los órganos o los tejidos se destaquen más claramente. Este procedimiento también se llama tomografía computada, tomografía computarizada o tomografía axial computarizada. Una exploración por TC en espiral o helicoidal produce una serie de imágenes muy detalladas de áreas del interior del cuerpo mediante una máquina de rayos X que explora el cuerpo con un movimiento en espiral.
  • Exploración por TEP (exploración por tomografía con emisión de positrones): procedimiento para encontrar células de tumores malignos en el cuerpo. Se inyecta en una vena una cantidad pequeña de radionúclido glucosa (azúcar). El explorador TEP rota alrededor del cuerpo y produce una imagen de los lugares del cuerpo que absorben la glucosa. Las células de tumores malignos tienen aspecto más brillante en la imagen porque son más activas y absorben más glucosa que las células normales. Se puede realizar una exploración por TEP y TC al mismo tiempo. Esto se llama una TEP-TC.
  • Ecografía abdominal: examen de ecografía que se usa para tomar imágenes del interior del abdomen. Se presiona el transductor de ecografía contra la piel del abdomen y este dirige ondas de sonido de alta energía (ultrasonido) hacia el abdomen. Las ondas de sonido rebotan en los tejidos y órganos internos y crean ecos. El transductor recibe los ecos y los envía a una computadora, que usa los ecos para crear imágenes que se llaman ecogramas. La imagen se puede imprimir para observar más tarde.
  • Ecografía endoscópica (EE): procedimiento en el cual se introduce un endoscopio en el cuerpo, por lo general, a través de la boca o el recto. Un endoscopio es un instrumento delgado en forma de tubo, con una luz y una lente para observar. Se usa una sonda colocada en el extremo del endoscopio para hacer rebotar ondas sonoras de alta energía (ecografía) en los tejidos o los órganos internos y crear ecos. Los ecos forman una imagen de los tejidos del cuerpo que se llama ecograma. Este procedimiento también se llama endoecografía.
  • Colangiopancreatografía retrógrada endoscópica (CPRE): procedimiento usado para tomar radiografías de los conductos (tubos) que transportan la bilis desde el hígado hasta la vesícula biliar y desde la vesícula biliar hasta el intestino delgado. A veces, algunos cánceres de páncreas pueden reducir la abertura de estos conductos y bloquear o reducir el flujo de la bilis, lo cual causa ictericia. Se introduce un endoscopio (tubo delgado con iluminación) a través de la boca, el esófago y el estómago hasta la primera parte del intestino delgado. Luego se introduce un catéter (un tubo más pequeño) a través del endoscopio hasta los conductos pancreáticos. Se inyecta un tinte a través del catéter hacia los conductos y se toma una radiografía. Si los conductos están bloqueados por un tumor, se puede insertar un tubo delgado en el conducto para desbloquearlo. Este tubo (o endoprótesis) se puede dejar colocado para mantener el conducto abierto. También se pueden tomar muestras de tejido.
  • Colangiografía transhepática percutánea (CTP): procedimiento que se usa para tomar una radiografía del hígado y los conductos biliares. Se inserta una aguja fina a través de la piel debajo de las costillas hacia el hígado. Se inyecta un tinte en el hígado o los conductos biliares y se toma una radiografía. Si se encuentra un bloqueo, se deja una sonda delgada y flexible en el hígado, que se llama derivación, para drenar la bilis hacia el intestino delgado o hacia una bolsa recolectora fuera del cuerpo. Esta prueba se lleva a cabo solamente si no se puede hacer una CPRE.
  • Laparoscopía: procedimiento quirúrgico para observar los órganos del interior del abdomen y determinar si hay signos de enfermedad. Se realizan pequeñas incisiones (cortes) en la pared del abdomen y se introduce un laparoscopio (un tubo delgado, con iluminación) en una de las incisiones. El laparoscopio puede tener un transductor de ecografía en un extremo con el fin de hacer rebotar ondas de sonido de alta energía en los órganos internos, como el páncreas. Esto se conoce como ecografía laparoscópica. Se pueden introducir otros instrumentos en la misma incisión o en otras para realizar procedimientos tales como obtener muestras de tejido del páncreas o una muestra de líquido del abdomen en búsqueda de cáncer.
  • Biopsia: extracción de células o tejidos para que un patólogo las pueda observar al microscopio y verificar si hay signos de cáncer. Hay diferentes maneras de realizar una biopsia para el cáncer de páncreas. Se puede introducir aguja fina o una aguja ancha en el páncreas durante una radiografía o ecografía para extraer células. También se puede extraer tejido durante una laparoscopía.


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Las pruebas y los procedimientos para estadificar el cáncer de páncreas habitualmente se realizan al mismo tiempo que el diagnóstico.

El proceso que se usa para encontrar si el cáncer se ha diseminado en el páncreas u otras partes del cuerpo se llama estadificación. La información que se obtiene del proceso de estadificación determina el estadio de la enfermedad. Es importante conocer el estadio de la enfermedad para planificar el tratamiento. Los resultados de algunas pruebas que se usan para el diagnóstico del cáncer de páncreas también se usan con frecuencia para la estadificación de la enfermedad. 

El cáncer se disemina en el cuerpo de tres maneras. El cáncer se puede diseminar a través del tejido, el sistema linfático y la sangre:

  • Tejido. El cáncer se disemina desde donde comenzó y se extiende hacia las áreas cercanas.
  • Sistema linfático. El cáncer se disemina desde donde comenzó hasta entrar en el sistema linfático. El cáncer se desplaza a través de los vasos linfáticos a otras partes del cuerpo.
  • Sangre. El cáncer se disemina desde donde comenzó y entra en la sangre. El cáncer se desplaza a través de los vasos sanguíneos a otras partes del cuerpo.

El cáncer se puede diseminar desde donde comenzó a otras partes del cuerpo. Cuando el cáncer se disemina a otra parte del cuerpo, se llama metástasis. Las células cancerosas se desprenden de donde se originaron (tumor primario) y se desplazan a través del sistema linfático o la sangre.

  • Sistema linfático. El cáncer penetra el sistema linfático, se desplaza a través de los vasos linfáticos, y forma un tumor (tumor metastásico) en otra parte del cuerpo.
  • Sangre. El cáncer penetra la sangre, se desplaza a través de los vasos sanguíneos, y forma un tumor (tumor metastásico) en otra parte del cuerpo.

El tumor metastásico es el mismo tipo de cáncer que el tumor primario. Por ejemplo, si el cáncer de páncreas se disemina al hígado, las células cancerosas en el hígado son, en realidad, células de cáncer de páncreas. La enfermedad es cáncer de páncreas metastásico y no cáncer de hígado.

Se utilizan los siguientes estadios para el cáncer de páncreas:

Estadio 0 (carcinoma in situ)

En el estadio 0, se encuentran células anormales en el revestimiento del páncreas. Estas células anormales se pueden volver cancerosas y diseminarse hasta el tejido cercano normal. El estadio 0 también se llama carcinoma in situ.

Estadio I

En el estadio I, el cáncer ya se formó y se encuentra solo en el páncreas. El estadio I se divide en los estadios IA y IB según el tamaño del tumor.

  • Estadio IA: el tumor mide menos de dos centímetros.
  • Estadio IB: el tumor mide más de dos centímetros.

Estadio II

En el estadio II, el cáncer se pudo haber diseminado hasta el tejido y los órganos cercanos y se pudo haber diseminado hasta los ganglios linfáticos cerca del páncreas. El estadio II se divide en estadios IIA y IIB según el lugar hasta donde se diseminó el cáncer.

  • Estadio IIA: el cáncer se diseminó hasta los tejidos y órganos cercanos, pero no se diseminó hasta los ganglios linfáticos cercanos.
  • Estadio IIB: el cáncer se diseminó hasta los ganglios linfáticos cercanos y se puede haber diseminado hasta los órganos y tejidos cercanos.

Estadio III

En el estadio III, el cáncer se diseminó hasta los vasos sanguíneos principales cerca del páncreas y se pudo haber diseminado hasta los ganglios linfáticos cercanos.

Estadio IV
En el estadio IV, el cáncer puede ser de cualquier tamaño y se diseminó hasta órganos distantes como el hígado, los pulmones y la cavidad peritoneal. También se pudo haber diseminado hasta los órganos y tejidos cerca del páncreas o hasta los ganglios linfáticos.


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Hay diferentes tipos de tratamiento disponibles para los pacientes de cáncer de páncreas. Algunos tratamientos son estándar (el tratamiento actualmente usado) y otros se encuentran en evaluación en ensayos clínicos. Un ensayo clínico de un tratamiento es un estudio de investigación que procura mejorar los tratamientos actuales u obtener información sobre tratamientos nuevos para pacientes de cáncer. Cuando los ensayos clínicos muestran que un tratamiento nuevo es mejor que el tratamiento estándar, el tratamiento nuevo se puede convertir en el tratamiento estándar. Los pacientes deberían pensar en participar en un ensayo clínico. Algunos ensayos clínicos están abiertos solo para pacientes que no han comenzado un tratamiento.

Se usan cinco tipos de tratamiento estándar:

  • Cirugía
  • Radioterapia
  • Quimioterapia
  • Terapia de quimiorradiación
  • Terapia dirigida

Se están probando nuevos tipos de tratamiento en ensayos clínicos.


Se puede usar uno de los siguientes tipos de cirugía para extirpar el tumor:

  • Procedimiento de Whipple: procedimiento quirúrgico para extirpar la cabeza del páncreas, la vesícula biliar, parte del estómago, parte del intestino delgado y el conducto biliar. Se deja una porción suficiente del páncreas como para que elabore jugos digestivos e insulina.
  • Pancreatectomía total: con esta operación se extirpa todo el páncreas, parte del estómago, parte del intestino delgado, el conducto biliar común, la vesícula biliar, el bazo y los ganglios linfáticos cercanos.
  • Pancreatectomía distal: se extirpa el cuerpo y la cola del páncreas y, generalmente, el bazo.

Si el cáncer se diseminó y no se puede extirpar, es posible recurrir a los siguientes tipos de cirugía paliativa para aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida:

  • Derivación biliar quirúrgica: si el cáncer obstruye el intestino delgado y se está acumulando bilis en la vesícula biliar, se puede realizar una derivación biliar. Durante esta operación, el médico cortará la vesícula biliar o el conducto biliar y lo coserá al intestino delgado a fin de crear una vía nueva alrededor del área obstruida.
  • Colocación de una endoprótesis endoscópica: si el tumor obstruye el conducto biliar, se puede realizar una cirugía para colocar una endoprótesis (tubo delgado) a fin de drenar la bilis que se acumuló en el área. El médico puede colocar la endoprótesis por medio de un catéter que drena fuera del cuerpo o la endoprótesis puede circundar el área bloqueada y drenar la bilis al intestino delgado.
  • Derivación gástrica: si el tumor obstruye el flujo de alimentos desde el estómago, el estómago se puede coser directamente al intestino delgado, de manera que el paciente pueda continuar alimentándose normalmente.


La radioterapia es un tratamiento para el cáncer en el que se utilizan rayos X de alta energía u otros tipos de radiación para destruir células cancerosas o impedir que crezcan. Hay dos tipos de radioterapia. La radioterapia externa utiliza una máquina fuera del cuerpo que envía radiación al cáncer. La radioterapia interna utiliza una sustancia radiactiva sellada en agujas, semillas, cables o catéteres que se colocan directamente en el cáncer o cerca de este. La forma de administración de la radioterapia dependerá del tipo y del estadio del cáncer que está siendo tratado.


La quimioterapia es un tratamiento para el cáncer en el que se usan medicamentos para interrumpir el crecimiento de células cancerosas, ya sea mediante su destrucción o impidiendo su multiplicación. Cuando la quimioterapia se toma por boca o se inyecta en una vena o músculo, los medicamentos ingresan en el torrente sanguíneo y pueden llegar a las células cancerosas de todo el cuerpo (quimioterapia sistémica). Cuando la quimioterapia se coloca directamente en el líquido cefalorraquídeo, un órgano o una cavidad corporal como el abdomen, los medicamentos afectan principalmente las células cancerosas de esas áreas (quimioterapia regional). La quimioterapia combinada es un tratamiento en el que se usa más de un medicamento contra el cáncer. La forma en que se administra la quimioterapia depende del tipo y el estadio del cáncer que se está tratando.

Terapia de quimiorradiación

Para la terapia de quimiorradiación se combina la quimioterapia con la radioterapia para aumentar los efectos de ambos tratamientos.

Terapia dirigida

La terapia dirigida es un tipo de tratamiento en el que se usan medicamentos y otras sustancias para identificar y atacar células cancerosas específicas sin dañar las células normales. Los inhibidores de la tirosina cinasa (ITC) son medicamentos que se usan en la terapia dirigida que bloquean las señales que los tumores necesitan para crecer. El erlotinib es un tipo de ITC que se usa para tratar el cáncer de páncreas.

Hay tratamientos para el dolor que causa el cáncer de páncreas.

Se puede presentar dolor cuando el tumor presiona los nervios u otros órganos cerca del páncreas. Cuando los medicamentos contra el dolor no son suficientes, hay tratamientos que actúan sobre los nervios del abdomen para aliviar el dolor. El médico puede inyectar medicamentos en el área que rodea los nervios afectados o puede cortar los nervios para bloquear la sensación de dolor. La radioterapia, con quimioterapia o sin ella, también puede ayudar a aliviar el dolor al reducir el tamaño del tumor. 

Los pacientes con cáncer de páncreas tienen necesidades nutricionales especiales.

La cirugía para extirpar el páncreas puede interferir con su capacidad de elaborar enzimas pancreáticas que ayudan a digerir los alimentos. Como resultado, los pacientes pueden tener problemas para que el cuerpo digiera los alimentos y absorba los nutrientes. Para prevenir la desnutrición, el médico puede recetar medicamentos para restaurar estas enzimas.

Ensayos clínicos

En este sección se hace referencia a tratamientos en evaluación en ensayos clínicos. Para mayor información sobre ensayos clínicos, consultar nuestra página web sobre ensayos clínicos.

La terapia biológica es un tratamiento que hace uso del sistema inmunitario del paciente para combatir el cáncer. Las sustancias elaboradas por el cuerpo o producidas en un laboratorio se utilizan para reforzar, dirigir o restaurar las defensas naturales del cuerpo contra el cáncer. Este tipo de tratamiento contra el cáncer también se llama bioterapia o inmunoterapia.

Muchos de los tratamientos estándar actuales se basan en ensayos clínicos anteriores. Los pacientes que participan en un ensayo clínico pueden recibir el tratamiento estándar o estar entre los primeros en recibir el tratamiento nuevo.

Los pacientes que participan en los ensayos clínicos también ayudan a mejorar la forma en que se tratará el cáncer en el futuro. Aunque los ensayos clínicos no conduzcan a tratamientos nuevos eficaces, a menudo responden a preguntas importantes y ayudan a avanzar en la investigación.


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El Centro de Información del Cáncer es su lugar adecuado para obtener información gratuita sobre el cáncer. Estamos ubicados en el sexto piso del Hospital del Cáncer Huntsman.

El Centro de Información del Cáncer ofrece tres formas de obtener información sobre el cáncer:

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Specialties: Biliary Cancer, Endoscopic Retrograde Cholangiopancreatography (ERCP), Endoscopic Ultrasound, Endoscopy, Esophageal Diseases, Gastroenterology, Pancreatic Cancer, Therapeutic Endoscopy

Kathryn R. Byrne, M.D.

University Hospital (801) 213-9797
University Hospital (801) 213-9797
Veterans Administration Medical Center (801) 584-1236

Specialties: Biliary Cancer, Gastroenterology, Pancreatic Cancer

Ignacio Garrido-Laguna, M.D., Ph.D.

Huntsman Cancer Hospital (801) 213-4266
Huntsman Cancer Hospital (801) 585-0193

Specialties: Biliary Cancer, Colon Cancer, Oncology, Pancreatic Cancer

Sean J. Mulvihill, M.D.

Huntsman Cancer Institute (801) 581-7167

Specialties: Biliary Cancer, Laparoscopy, Liver Cancer, Liver, Biliary, & Pancreas Surgery, Pancreatic Cancer, Surgery, General

Courtney L. Scaife, M.D.

Huntsman Cancer Institute (801) 585-6911
Huntsman Cancer Institute (801) 585-6911
University Hospital (801) 585-6911

Specialties: Colorectal Surgery, Esophageal Surgery, Gastric/Esophageal Surgery, Gastrointestinal Stromal Tumors, Liver, Biliary, & Pancreas Surgery, Minimally Invasive Gastrointestinal Surgery, Oncology Surgery, Pancreatic Cancer, Sarcoma, Soft Tissue Sarcoma Surgery, Surgery, General, Upper Gastrointestinal Tract Surgery

Michael J. Sossenheimer, M.D., Ph.D., FACP, FACG, FASGE, AGAF

Huntsman Cancer Institute (801) 213-9797
Redwood Health Center (801) 213-9797
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University Hospital (801) 581-7803

Specialties: Balloon Enteroscopy, Biliary Cancer, Colon Cancer, Constipation, Diarrhea, Endoscopic Retrograde Cholangiopancreatography (ERCP), Endoscopy, Esophageal Diseases, Gastroenterology, Gastroesophageal Reflux Disease (GERD), Inflammatory Bowel Disease/Crohn's/Ulcerative Colitis, Irritable Bowel Syndrome, Pancreatic Cancer, Therapeutic Endoscopy

John R. Weis, M.D.

Huntsman Cancer Institute (801) 585-0262
South Jordan Health Center (801) 213-4319

Specialties: Colon Cancer, Oncology, Pancreatic Cancer

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kevin walker make an appointmentGastrointestinal Cancer Program
Care coordinator: Christy Steele
Phone: 801-587-4422

Did You Know?

  • Digestive enzymes are produced by exocrine pancreas cells and hormones are produced by endocrine pancreas cells. About 95% of pancreatic cancers begin in exocrine cells.
  • More than 45,220 new cases of pancreatic cancer are estimated to be diagnosed this year in the United States.
  • From 2003-2007, the median age at diagnosis for pancreatic cancer was 72.
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